US-Laborschimpansen wurden auf Monkey Island in Liberia ausgesetzt und verhungern gelassen. Er hat sie gerettet.

US-Laborschimpansen wurden auf Monkey Island in Liberia ausgesetzt und verhungern gelassen. Er hat sie gerettet.

MONKEY ISLAND, Liberia – Alles war ruhig, als das Motorboot zum Stehen kam. Salzwasser umspülte das schmale Sandufer. Mangrovenblätter flatterten im Wind. Dann legte der Mann in einer blauen Schwimmweste die Hände vor den Mund und rief: Huhu!

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Wie ein geheimes Passwort öffnete der Anruf ein verborgenes Primatenuniversum. Dutzende von Schimpansen tauchten mit ausgestreckten haarigen Armen aus dem Busch auf. Sie wateten mit der Lässigkeit von jemandem, der die Post holt, auf das rostige Schiff zu.



Zeit zum Essen, sagte Joseph Thomas, ihr drahtiger Vormund seit 40 Jahren, und warf Bananen in die pelzige Menge.

Schimpansen sollten nicht auf ihrer eigenen Insel festsitzen – insbesondere auf einer ohne Nahrung – oder sich mit viel schwächeren Menschen vermischen. Aber nichts an Liberias Monkey Island ist normal. Es ist ein Spektakel, eine zunehmend kostspielige Belastung und das bleibende Vermächtnis amerikanischer Wissenschaftler, die sich 1974 aufmachten, Hepatitis B zu heilen.

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Tierversuche gibt es, seit Ärzte im antiken Griechenland die Anatomie von Nagetieren studierten – eine Schätzung 115 Millionen Kreaturen werden immer noch jedes Jahr weltweit in der Forschung eingesetzt – aber selten sind die Folgen so sichtbar. Selten ist es so hungrig.

Diese Kolonie von 66 Schimpansen, die nie gelernt haben, in freier Wildbahn zu überleben, frisst jeden Tag etwa 500 Pfund Produkte, plus eine wöchentliche Ladung hart gekochte Eier als Protein. Sie verlassen sich auf das Geld einer Wohltätigkeitsorganisation im Ausland und die Hingabe von Männern, die sie kennen, seit sie in Stahlkäfigen lebten.

Das ist Mabel, sagte Thomas, der Kapitän dieser kleinen Crew, und zeigte auf eine 100-Pfund-Frau. Suchen! Sie wäscht ihr Futter gerne im Wasser.

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Wie aufs Stichwort tauchte Mabel ihre Banane in den schlammbraunen Fluss.

Thomas, 60, traf den Schimpansen, 36, als sie ein Baby war, das die weichen schwarzen Fingerkuppen in seine offene Handfläche drückte.

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Die New Yorker Forscher, die ihr einst Viren injiziert hatten, verließen das Land während des tödlichsten Ebola-Ausbruchs der Geschichte und ließen Mabel und andere Tiere zurück, die ein halbes Jahrhundert leben können.

Thomas hatte nicht geplant, sein Leben dem Schutz von Schimpansen durch Seuchen und Bürgerkrieg zu widmen. Risiken hängen mit Interaktionen mit den kräftigen Tieren zusammen, die möglicherweise noch Krankheiten tragen. Der Hausmeister vertraut darauf, dass sie ihm nichts tun werden, weil sie ihn kennen.

Seine lange, seltsame Mission begann auf dem Tennisplatz. Er träumte davon, Profisportler zu werden, bis er einen Forscher des New York Blood Center traf. Sie würde ihm einen Job geben, sagte er, wenn er ihr Tennisunterricht geben könnte.

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Im Alter von 20 Jahren wurde Thomas Hausmeister im Schimpansenlabor der gemeinnützigen Organisation im abgelegenen Robertsville. Er fütterte die Tiere, machte sauber und lernte ihre Persönlichkeiten kennen, die von schüchtern bis zum Klassenclown reichten.

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Vier Jahre später wurde er zum Medizintechniker befördert. Die Schimpansen wurden mit Hepatitis und Flussblindheit, einer durch einen Parasiten verursachten Augenkrankheit, infiziert, als Forscher Impfstoffe entwickelten.

Schimpansentests finden nicht mehr statt. Sie hassen es, eingesperrt zu werden. Sie lachen, weinen, werden eifersüchtig und haben Wutanfälle – genau wie wir, sagte Thomas.

Er kümmerte sich um die Tiere, als wären es seine Kinder. Er hoffte, dass die Experimente das Leiden in Westafrika und darüber hinaus lindern würden. Das New York Blood Center hat sich in Liberia niedergelassen, weil Schimpansen – die heute als gefährdete Art gelten – bereits auf die Bäume der dichten Wälder kletterten.

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Niemand erwartete, dass das Labor ins Chaos stürzen würde.

In den frühen 1990er Jahren entfesselte Charles Taylor – der Rebellenführer, der später Liberias 22. Präsident und später ein verurteilter Kriegsverbrecher wurde – seine zerlumpte Armee im ganzen Land, tötete Tausende und zwang unzählige andere aus ihren Häusern.

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Die amerikanischen Forscher flohen. Thomas blieb bei den Schimpansen zurück. Taylors Soldaten, sagte er, hätten die Autos des Labors gestohlen.

In den 2000er Jahren kam es zu Konflikten, als Militante um die Kontrolle über Liberia kämpften und der öffentliche Druck, die Tests an Schimpansen zu beenden, zunahm. Das New York Blood Center stoppte die Tests im Jahr 2004, was eine große Frage aufwarf: Was würden sie mit all den Tieren machen?

Sie zurück in die Wälder der Nation zu bringen, war keine Option. Sie konnten Krankheiten durch Körperflüssigkeiten auf andere übertragen, und sie wussten nicht, wie man Früchte pflückt oder Insekten jagt.

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Ein weiteres Problem ergab sich aus ihrer künstlichen Komfortzone. Was wäre, wenn die Schimpansen das vertraute Geräusch von sprechenden Menschen – oder von Wilderern – hörten und hinausschlenderten, um Hallo zu sagen?

Die einzige Möglichkeit, sie festzuhalten, bestand darin, sie auf eine Insel zu bringen, sagte Thomas.

Es gibt sechs Inseln in den Flüssen Farmington und Little Bassa. Diese provisorischen Zufluchtsorte an der Atlantikküste wurden zusammen als Monkey Island bekannt.

Thomas und die anderen Betreuer sammelten Spenden aus New York, um die Schimpansen alle zwei Tage eimerweise mit Bananen und Salat zu beliefern. Ein Tierarzt blieb auf der Gehaltsliste der Gruppe, um die Tiere zu kontrollieren.

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Im Jahr 2009 sagte das New York Blood Center, dass es schwierig werde, Monkey Island zu bezahlen. Die Wohltätigkeitsorganisation kontaktierte die damalige Präsidentin von Liberia, Ellen Johnson Sirleaf, um Hilfe und erhielt keine Antwort, sagte ihre Sprecherin gegenüber dem zentralen Wakfcouncil. (Ein Sprecher von Sirleaf lehnte eine Stellungnahme ab.)

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Bis 2015, als das Ebola-Virus das Land verwüstete, teilte das New York Blood Center der liberianischen Regierung mit, dass es keine Gelder mehr von seiner wichtigen lebensrettenden Mission hier zu Hause abziehen könne, sagte eine Sprecherin kürzlich in einer Erklärung.

Thomas hielt sich an den Fütterungsplan bis der letzte Groschen weg war.

Er ging mit den anderen Hausmeistern von Obststand zu Obststand und suchte nach Spenden – eine entmutigende Aufgabe in Zeiten der Epidemie. Ein besonders großzügiger Nachbar schenkte ihm 50 Stück Kokosnuss. Die Männer sammelten genug Nahrung, um die Schimpansen einige Wochen am Leben zu erhalten, wenn sie nicht satt waren.

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Thomas erinnert sich, dass er während dieser Zeit auf Inseln vorfuhr und hektische, verzweifelte Tiere sah. Sie schrien und kämpften um Reste. Es war nicht genug.

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Er erzählte die Geschichte jedem, der zuhören wollte, sagte er, und fand schließlich ein offenes Ohr mit Verbindungen zur Humane Society International in Washington.

Die gemeinnützige Gruppe hat seitdem die Pflege finanziert, geben jährlich etwa 500.000 US-Dollar aus auf Monkey Island. Mahlzeiten gibt es jetzt zweimal am Tag. Der Preis wächst jedoch mit der Kolonie. (Angesichts einer Gegenreaktion erklärte sich das New York Blood Center bereit, die Humane Society zu bezahlen6 Millionen Dollar im Jahr 2017. Damals schätzte die Humane Society die Gesamtkosten für die Pflege der Schimpansen auf 17 Millionen Dollar.)

Trotz der besten Familienplanungsbemühungen des 10-köpfigen Betreuerteams, darunter Vasektomien für Männchen und rutschende Geburtenkontrolle in zuckerhaltiger Milchpaste, haben die Schimpansen ein paar Babys bekommen. Sehr niedliche Unfälle, sagte Kitty Block, Geschäftsführerin der Humane Society.

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Im Laufe der Jahre ist Monkey Island zu einer lokalen Legende geworden, obwohl einige Nachrichtenartikel die Bewohner als ansteckende Bedrohungen dargestellt haben.

Ein Haufen „Monster“-Schimpansen lebt auf ihrer eigenen Insel in einem Szenario im Stil von „Planet der Affen trifft auf Resident Evil“, lesen Sie eine Nachricht, die auf veröffentlicht wurde Australische Nachrichtenseite .

Thomas verdreht die Augen.

Die Öffentlichkeit sollte sich von Tieren fernhalten, die Angst bekommen und angreifen könnten, sagte er.

Die Hausmeister träumen davon, auf einem der Schutzgebiete eine Tierklinik zu bauen, sowie ein richtiges Sicherheitssystem, um Menschen fernzuhalten. Ab sofort sitzt ein Mann auf einem kleinen Dock vor jeder Insel und fordert die Zuschauer auf, sich zu verabschieden.

Das hindert Fischer nicht daran, für einen Blick vorbeizuschwimmen, und Reiseführer, die Touristen unverantwortlich empfehlen, per Anhalter mitzufahren.

Niemand kommt so nah heran wie Thomas. Fotos zeigen ihn, wie er knietief im Flusswasser steht und die Schimpansen umarmt, die er als Familie ansieht.

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Er begrüßt sie mit Namen: Mabel. Stuart. Juno. Ellyse. Annie.

Ich werde das tun, sagte er, bis sie oder ich sterben.

Korrektur : Eine frühere Version dieser Geschichte bezog sich auf einen Nachrichtenartikel, der von einem australischen Reporter geschrieben wurde. Es hätte heißen sollen, dass der Artikel auf einer australischen Nachrichtenseite erschienen sei.

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