Wie zwei junge Mathematikfreaks das Rätsel um die Covid-19-Toten in Mexiko-Stadt gelöst haben

Wie zwei junge Mathematikfreaks das Rätsel um die Covid-19-Toten in Mexiko-Stadt gelöst haben

MEXIKO-STADT – Das Rätsel tauchte früh in der Pandemie auf. Krankenhäuser waren vollgestopft mitCoronavirusOpfer, aber Die offizielle Zahl der Todesopfer in Mexiko-Stadt erschien verdächtig niedrig. Eines Nachmittags saß Laurianne Despeghel, eine 31-jährige Wirtschaftsberaterin, an ihrem Esstisch, klickte auf ihrem Laptop von Diagramm zu Diagramm und grübelte darüber nach, wie sie die wirkliche Maut aufdecken könnte.

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Ich glaube, die Daten existieren, tippte sie an Mario Romero Zavala, einen anderen Mathe-Freak. Sie hatte gehört, dass Sterbeurkunden in einer Datenbank des Standesamtes der Stadt gespeichert würden. Aber es wäre schwer zu knacken. Einen Tag später meldete sich Romero Zavala mit einer Idee zurück. Ich beeile mich, schrieb der 37-jährige Softwareentwickler. Ich denke, morgen früh werden wir die Daten haben.



BEEINDRUCKEND!!! Despeghel tippte.

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So begann ein Katz-und-Maus-Spiel mit der Regierung, das fast ein Jahr dauern und das Paar zu nationaler Bedeutung katapultieren sollte. Nur wenige Tage nach ihrem Gespräch kamen sie zu dem Schluss rund 8.000 weitere Menschen waren in Mexikos Hauptstadt gestorben in den ersten fünf Monaten des Jahres 2020 im Vergleich zu den Vorjahren. Bis Februar 2021 würden sie 83.235 zusätzliche Todesfälle zählen – mehr als das Doppelte der von der Regierung bestätigten Gesamtzahl der Covid-19-Todesfälle.

Die einzigen zwei Krankenhäuser im ländlichen Imperial County in Südkalifornien mussten am 19. Mai 2020 ihre Türen für neue Coronavirus-Patienten schließen. (Reuters)

Auf der ganzen Welt haben sich Bürgerdetektive bemüht, den wahren Tribut der Pandemie zu entdecken. Da die Zahl der Todesopfer sprunghaft angestiegen ist, haben sie Regierungen in den Schatten gestellt, die langsam oder nicht bereit waren, das Ausmaß der Tragödie zu melden.

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Im Iran Journalisten bei der Der persische Dienst der BBC hat Daten aufgespürt Im vergangenen Sommer waren die Todesfälle durch Coronaviren fast dreimal so hoch wie die öffentlich veröffentlichte Zahl. In Nicaragua, eine Bürgergruppe, zählte mehr als 3.000 Todesfälle mit Covid-19-Symptomen . Die offizielle Zahl war 179.

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Selbst entwickelte demokratische Länder haben Mühe, mit den Todesfällen durch Covid-19 Schritt zu halten. Die Herausforderungen reichen von fehlenden Tests über falsche Diagnosen bis hin zu schwerfälligen Sterberegistersystemen. Um das beste Gefühl für den Tribut der Pandemie zu bekommen, Wissenschaftler wenden sich an Übersterblichkeit , die Differenz der Gesamtzahl der Todesfälle im Vergleich zu den Vorjahren. Dazu gehören Menschen, die durch Covid-19 getötet wurden, und indirekte Opfer – zum Beispiel Patienten, die wegen anderer Probleme in überlasteten Krankenhäusern nicht behandelt werden können.

In Mexiko war die Berechnung der Todesopfer besonders aufwändig. Die Reaktion auf die Pandemie wurde von hochqualifizierten Wissenschaftlern geleitet, darunter die linke Bürgermeisterin von Mexiko-Stadt, Claudia Sheinbaum, die in Energietechnik promoviert ist. Sie habenerstellte detaillierte Sterblichkeitsberichte, veröffentlichte sie jedoch lange nach der Tat, während sie weitaus niedrigere tägliche Gesamtzahlen bestätigter Covid-19-Todesfälle ankündigte. Das hat zu dem Verdacht geführt, dass die Regierung das Ausmaß der Katastrophe verschleiert.

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Auf der ganzen Welt ist die Zahl der Todesfälle durch Covid-19 – die auf Fernsehbildschirmen zu sehen ist und in Zeitungen Schlagzeilen macht – zu einem Schlüsselbarometer für die schwerste globale Gesundheitskrise seit einem Jahrhundert geworden. Selten hatte eine einzelne Figur eine solche Macht, um die Öffentlichkeit zu beeinflussen oder die Regierungspolitik zu lenken. Das dachten zumindest Despeghel und Romero Zavala, ein Bitcoin-Enthusiast und Tech-Unternehmer, als sie sich letzten Mai in einer WhatsApp-Chat-Gruppe trafen.

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Wir wollten sagen, wir finden die Nummer, sagte Despeghel in einem Interview. Es blieb also nicht in der Luft.

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Ihr erster Hinweis kam aus einem Bericht einer Bürgergruppe, Mexikaner gegen Korruption und Straflosigkeit , herausgegeben am 18. Mai. Seine Ermittler enthüllten, dass es in Mexiko-Stadt mindestens 4.577 bestätigte oder vermutete Covid-19-Todesfälle gab – dreimal so viele wie offiziell. Ihre Quelle war eine Fundgrube von durchgesickerten Sterbeurkunden. Um die Echtheit der Dokumente zu bestätigen, überprüften sie eine Probe mit dem Standesamt der Stadt, indem sie eine Funktion auf ihrer Website nutzten, um Kopien von Sterbeurkunden zu erhalten.

Am nächsten Tag saß Despeghel in ihrer Wohnung und studierte den Bericht der Gruppe. Sie liebte seit ihrer Kindheit in Frankreich Mathematik, ihre Ordnung und unnachgiebige Disziplin, und lernte ihren mexikanischen Ehemann an der London School of Economics kennen. Zahlen sind mein Ding, sagte sie. Jetzt, an diesem Dienstagnachmittag, untersuchte sie, wie die Anti-Korruptions-Ermittler ins Standesamt eingedrungen waren. Sie tippten einfach die Nummern einer Sterbeurkunde ein, und es erschien – ein bisschen wie das Herunterladen einer Bordkarte mit einer Flugbestätigungsnummer.

Das Problem war, dass Sie die Informationen für jede einzelne Sterbeurkunde brauchen, sagte Despeghel zu Romero Zavala.

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Das hinderte ihn nicht daran, mit der Seite zu spielen und Zahlen einzugeben. Romero Zavala, Sohn eines Ingenieurs, war seit seiner Kindheit vom Internet fasziniert und verbrachte heiße Yucatán-Nachmittage auf dem Desktop-Computer seiner Familie. Seine erste Liebe war nicht Mathe, sondern Final Fantasy VII. Seiten wie die Standesamtsseite waren eine weitere Art von Herausforderung.

Ich bin wirklich gespannt, tippte er um 17:09 Uhr an Despeghel.

Drei Minuten später bemerkte er etwas Seltsames. Die Sterbeurkunden wurden in aufsteigender Reihenfolge von jedem der 52 Standesämter der Stadt ausgestellt, beginnend mit Nr. 1 im Jahr 2020. Ein Anfängerfehler, wenn dies die Entscheidung des Programmierers war, bemerkte Romero Zavala. Und dann traf es ihn: Alles, was sie tun mussten, war, das Zertifikat mit der höchsten Nummer in jedem Büro zu identifizieren. Addieren Sie sie, und Sie hätten die Zahl der Todesopfer in Mexiko-Stadt.

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Ein Algorithmus könnte die Arbeit erledigen. Romero Zavala, ein Absolvent des renommierten mexikanischen Tec de Monterrey, schrieb es schnell. Es würde sich wie ein Bürger verhalten, der eine Kopie einer Sterbeurkunde sucht, aber das System mit immer raffinierteren Vermutungen über die höchsten Zahlen bombardieren.

Fünf Tage später, an einem Sonntagnachmittag, warf Sebastián Garrido einen Blick auf seine E-Mail. Er war Redakteur des Datenblogs bei Nexos, einem mexikanischen Magazin. Er hatte noch nie von diesen beiden jungen Datenexperten gehört, war aber überwältigt von ihrer Einstellung. Romero Zavala und Despeghel hatten von Januar bis 20. Mai 8.072 zusätzliche Todesfälle in der Hauptstadt festgestellt, während die Regierung nur 1.832 Covid-19-Todesfälle bestätigt hatte. Es gab keine andere Informationsquelle, die ihm nahe kam, sagte er. Der am 25. Mai veröffentlichte Blogbeitrag explodierte in den sozialen Medien und breitete sich aus die mexikanische und internationale Presse .

Als Romero Zavala zwei Tage später auf die Website des Standesamts zurückkehrte, wurde er mit einem Captcha begrüßt – einer dieser „Ich bin kein Roboter“-Boxen, die automatisierte Benutzer blockieren sollen. Er und Despeghel müssten ihre nachfolgenden Updates für Nexos von Hand machen. Bis zum 7. Juni fanden sie 17.310 zusätzliche Todesfälle in der Stadt. Das sprang auf 22.705 an Ende Juni. Bis Ende August war die Gesamtzahl auf über 31.000 gestiegen.

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José Pepe Merino, 46, leitete die Datenagentur von Mexiko-Stadt. Homosexuell, Atheist, Sozialist, Politologe, erklärt seine Twitter-Biografie . Er war ein ausgesprochener Verfechter der Transparenz in einem Land, das immer noch von seiner autoritären Vergangenheit überschattet wird. Als Akademiker hatte er bereits 2016 den Datenblog bei Nexos gegründet. Im nächsten Jahr leitete er einen kühnen Versuch, Informationen aus einer Regierungsdatenbank mit 32.000 verschwundenen Personen zu extrahieren. Dann schloss er sich der linken Bewegung von Andrés Manuel López Obrador an, der 2018 die Präsidentschaft gewann.

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Merino war stolz auf seine innovative Arbeit. Zu Beginn der Pandemie stellte seine Agentur eine Website vor, auf der die Zahlen von Covid-19-Fällen, Tests und Krankenhausaufenthalten aufgeführt sind – die erste Datenbank dieser Art im Land, sagte er auf einer Pressekonferenz. Aber die Zahlen zur Übersterblichkeit der Stadt hinkten hinterher. Beamte arbeiteten an einer ausgeklügelten Methodik und analysierten Alter, Geschlecht und Todesursache. Es ist nicht nur so, als würde man Informationen in einen Blog schreiben, betonte Merino. Endlich, zwei Monate nach der Veröffentlichung des Nexos-Artikels, der Der erste Stadtbericht ist erschienen . Die Gesamtzahl der Todesfälle unterschied sich um weniger als 2 Prozent von denen, die von Romero Zavala und Despeghel gefunden wurden.

Im August veröffentlichte die Stadt ihre vollständige Datenbank mit Todesfällen, bereinigt von Ausweisen. Das ist etwas, auf das die Regierung normalerweise zwei Jahre warten muss, sagte Merino in einem Interview.

Tatsächlich bewegte sich Mexiko bei der Verarbeitung von Sterbestatistiken im Allgemeinen in einem eisigen Tempo. Es war kaum allein. Sterblichkeitsdaten sind weltweit eine Art großes schwarzes Loch, sagte Andrew Noymer, ein Epidemiologe an der University of California in Irvine, der sich auf Todesraten durch Pandemien spezialisiert hat. Sogar die US-Zentren für die Kontrolle und Prävention von Krankheiten brauchten normalerweise Monate, um Todesstatistiken zu erstellen. Als die Coronavirus-Fälle anstiegen, die CDC schrumpfte das auf eine Woche.

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In Mexiko waren die Daten besonders entscheidend. Die Zahl der täglich bekannt gegebenen Covid-19-Todesfälle war aufgrund eines Mangels an Tests und einer großen Anzahl von Todesfällen zu Hause eine enorme Unterzahl. Aber im Oktober hörten Romero Zavala und Despeghel auf, ihre Artikel zu veröffentlichen. Ihre zeitraubende Detektivarbeit war nicht nötig, dachten sie. Die Stadt hatte versprochen, wöchentliche Aktualisierungen ihrer Sterblichkeitsdaten zu veröffentlichen.

Kurz vor Weihnachten kehrte das Paar zurück die Webseite der Stadt zur Übersterblichkeit . Eine Rekord-Infektionswelle brach über die Stadt herein. Aber zu ihrem Erstaunen gab es seit fast einem Monat kein Update mehr. Und das Standesamt war offline gegangen.

Können Sie bitte erklären, warum die Seite nicht mehr funktioniert? Romero Zavala twitterte bei Merino. Er antwortete, dass die Server überlastet seien und repariert würden. Was die wöchentlichen Updates betrifft, so sagten Stadtbeamte, dass sich die Verarbeitung der Informationen als zu kompliziert herausgestellt habe, um dies schnell zu tun. Wir haben niemals Informationen versteckt oder verändert, twitterte Merino.

Die Verzögerung war nur ein Problem. Die Berichte der Stadt hatten durchweg ein vergleichsweise optimistisches Bild gezeichnet und sich auf den Rückgang der Todesfälle nach einem ersten Coronavirus-Höhepunkt im Mai konzentriert. Romero Zavala und Despeghel hoben ein beunruhigenderes Muster hervor. Anders als in New York oder Madrid gingen die Todesfälle in Mexiko-Stadt nach dem anfänglichen Anstieg der Pandemie nicht zurück. Stattdessen, die Zahlen erreichen ein Plateau . Die Hauptstadt steckte fest und forderte Woche für Woche mindestens 50 Prozent mehr Todesfälle als normal, wie ihre Nexos-Studien ergaben.

In einem (n wissenschaftliche Arbeit, herausgegeben im März , bestätigten hochrangige Regierungswissenschaftler den Trend im Wesentlichen. Die Todesraten in Mexiko seien im Vergleich zu anderen Ländern seit Monaten erhöht, schrieben sie. Die Behörden führen die hohe Sterblichkeit auf die Dichte der Hauptstadtregion, weit verbreitete Begleiterkrankungen wie z Diabetes und Herzkrankheiten und die Notwendigkeit, dass arme Menschen arbeiten gehen müssen. Kritiker haben auf einen Mangel an Tests und finanzieller Unterstützung hingewiesen, damit die Menschen zu Hause bleiben können.

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Das Ergebnis war jedenfalls niederschmetternd. Für 2020 und die ersten neun Wochen des Jahres 2021, laut Regierungsberichten , das Land, angeführt von Mexiko-Stadt, erlitt erstaunliche 444.722 Todesfälle mehr als gewöhnlich.

Merino sagte, es sei nicht fair, die Gesamtzahl der Todesfälle in der Hauptstadt zu betrachten, da bis zu 30 Prozent derjenigen, die in seinen Krankenhäusern an dem Coronavirus starben, in anderen Bundesstaaten lebten. Und er bestritt, dass Mexiko-Stadt die weltweit höchste Übersterblichkeitsrate hatte, wie die Nexos-Artikel vermuten ließen. Sie ignorieren völlig die Hunderte von Städten, die die Daten nicht melden, sagte er. Tatsächlich berechnen sogar einige große Länder – wie Indien, wo ein Ausbruch jetzt weltweite Rekorde aufstellt – keine Statistiken zur Übersterblichkeit.

Im Januar war Romero Zavala frustriert. Er und Despeghel hatten ihre regulären Nexos-Posten wieder aufgenommen. Aber jede Woche wird es schwieriger, die Zahlen zu melden, er hat getwittert . Vielleicht hatte ihre Arbeit die Regierung zu etwas mehr Transparenz angespornt. Aber es gab keine wesentlichen Änderungen in Mexikos Coronavirus-Politik. Um ehrlich zu sein, schrieb er, bin ich jetzt von Wut getrieben.

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Dann, im März, tauchten zwei neue Felder auf der Seite des Standesamtes auf.

Um eine Sterbeurkunde zu erhalten, musste man nun den Vor- und Nachnamen des Verstorbenen eingeben. Romero Zavala und Despeghel wurden effektiv ausgesperrt. Sie hatten nie nach der Identität der Toten gesucht – nur nach den Zahlen. Aber die Beamten waren besorgt über ihren Zugriff auf die Datenbank. Warum muss jemand den Namen des Sterbenden kennen, die Adresse, an der er gelebt hat? sagte Merino. Das sind heikle Informationen.

Nach 10 Monaten war die Zusammenarbeit zwischen Romero Zavala und Despeghel beendet. Auch für Mexiko-Stadt ging eine Ära zu Ende. Zum ersten Mal seit fast einem Jahr verzeichnete die Hauptstadt drei Tage in Folge keine übermäßigen Todesfälle. Als die berühmten violetten Jacaranda-Bäume der Stadt blühten, tauchten die erschöpften Bewohner aus einer Sperrung auf, die vor Weihnachten begonnen hatte.

Die Pandemie hatte sich beruhigt – vorerst.

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